Una asociación estelar condenada a la catástrofe

Ilustración de dos estrellas enanas blancas destinadas a fusionarse y crear una supernova de tipo Ia. Crédito:  ESO/L. Calçada.Hoy se publica en la revista Nature un trabajo liderado por Miguel Santander-García, miembro de ASTROMOL e investigador del Observatorio Astronómico Nacional (IGN), y del Instituto de Ciencia de Materiales de Madrid (CSIC). En este estudio, que ha utilizado datos obtenidos con telescopios de ESO y telescopios instalados en las Islas Canarias, se han identificado dos estrellas sorprendentemente masivas en el corazón de la nebulosa planetaria Henize 2-428. Dado que se orbitan mutuamente, se espera que las dos estrellas vayan acercándose lentamente hasta fusionarse, probablemente en unos 700 millones de años, tras lo cual tendrá suficiente materia como para iniciar una enorme explosión de supernova.

Se trata de una pareja de estrellas enanas blancas — restos estelares muy pequeños y extremadamente densos — muy cercanas la una a la otra y con una masa total de aproximadamente 1,8 veces la masa del Sol. Es la pareja de este tipo más masiva encontrada hasta ahora, y cuando estas dos estrellas se fusionen en el futuro, crearán una explosión termonuclear descontrolada que acabará como una supernova de tipo Ia.

El equipo que encontró esta masiva pareja se disponía a tratar de resolver un problema diferente. Querían averiguar cómo algunas estrellas producen nebulosas asimétricas con extrañas formas en las últimas etapas de sus vidas. Uno de los objetos que estudiaban era la inusual nebulosa planetaria conocida como Henize 2-428. Y así fue como descubrieron que cada una de las estrellas tiene una masa ligeramente menor que la del Sol y que se orbitan mutuamente cada cuatro horas. Están lo suficientemente cerca la una de la otra como para que, según la teoría de Einstein de la relatividad general, vayan acercándose cada vez más, creciendo en espiral debido a la emisión de ondas gravitacionales, antes de acabar fusionándose en una sola estrella en unos 700 millones de años.

La estrella resultante será tan masiva que nada podrá impedir que colapse sobre sí misma y, posteriormente, explote como una supernova. “Es un sistema sumamente enigmático“, afirma Miguel Santander. “Tendrá repercusiones importantes para el estudio de supernovas de tipo Ia, que se utilizan para medir distancias astronómicas y fueron clave para descubrir que la expansión del universo se está acelerando debido a la energía oscura“.

Nota de prensa completa de ESO (Observatorio Europeo Austral):
Una asociación estelar condenada a la catástrofe

Otros artículos relacionados:
“El abrazo mortal de las estrellas”, Instituto de Astrofísica de Canarias (IAC);
“Dying with style: merging white dwarfs can do it too”, por Miguel Santander en MappingIgnorance (en inglés);
“Primera detección de la fusión de dos estrellas que crearán una supernova”, Agencia SINC.

Enlace al artículo científico:
“The double-degenerate, super-Chandrasekhar nucleus of the planetary nebula Henize 2-428”.

Contacto:

Miguel Santander-García
Observatorio Astronómico Nacional
Alcalá de Henares, Spain
Tlf.: +34 670243627
Correo electrónico: m.santander@oan.es

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